Los combustibles fósiles aún dominan la electricidad en Estados Unidos

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La cantidad de electricidad generada por fuentes de energías renovables en Estados Unidos superó la cantidad generada por el carbón por primera vez en abril, anunció hoy la Administración de Información de Energía de Estados Unidos (EIA, por sus siglas en inglés), con un margen de 68,5 gigavatios-hora a 60,1.

El total de energías renovables de la EIA incluye geotermia y biomasa, que quizá no sean exactamente lo primero que se nos viene a la mente al observar el aumento de la energía renovable. Pero si solo sumamos las tres grandes fuentes renovables (hidroeléctrica, eólica y solar), estas también superaron cómodamente al carbón en abril.

Todo esto es muy importante, otro hito en el camino hacia un futuro en el cual, según un pronóstico de BloombergNEF para este mes, la mitad de la electricidad del mundo será generada por energías renovables en 2050. Pero no puedo resistirme a señalar que en EE.UU. no estamos tan cerca de esa transición según muestra el gráfico anterior.

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Por un lado, como escribió Chris Martin de Bloomberg, en su informe sobre los nuevos datos de la EIA: "Una de las razones principales por las que las centrales eléctricas de carbón produjeron tan poco en abril fue porque algunas no funcionaron de manera habitual por el mantenimiento de primavera". Durante la última década, la abundancia de gas natural ha desempeñado un papel más importante que el aumento de las energías renovables para dejar de lado el carbón. Aquí hay otra versión de los datos anteriores, suavizada al usar totales de 12 meses, e incorporando al gas natural:

Divida todas las fuentes de energía en EE.UU. entre combustibles fósiles y combustibles no fósiles, y la imagen cambiará una vez más. Sí, los combustibles no fósiles han superado a los fósiles en la última década, pero tienen un largo camino por recorrer:

Incluí la categoría de "otras fuentes de energía" de la EIA bajo combustibles fósiles porque supuse que la mayoría de esas fuentes (que incluyen "vapor comprado", "calor residual no atribuido directamente a una fuente de combustible" y "combustibles derivados de neumáticos") poseen un gran componente de combustibles fósiles, pero son una parte tan diminuta de la generación de electricidad que no marcan una gran diferencia de una manera u otra.

Un punto preocupante en el cuadro anterior es que la generación de electricidad sin combustibles fósiles ha disminuido un poco en el último tiempo, principalmente debido a la disminución de la generación nuclear a finales de 2018. Para todo el 2018, las plantas de energía nuclear en Estados Unidos generaron más electricidad que antes, pero con el cierre de la estación de generación Oyster Creek de Nueva Jersey en septiembre pasado, más las desconexiones previstas de reactores antiguos y pocos reactores nuevos en funcionamiento, la EIA prevé que la generación nuclear caerá un 17% para 2025. En otras palabras, el incremento de las energías renovables tendrá que acelerarse para evitar que aumente la proporción de combustibles fósiles en la generación eléctrica en Estados Unidos y las emisiones asociadas a gases de efecto invernadero.

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