California se prepara para incendios forestales sin precedentes y cortes de luz generalizados

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El agua en botella y las pilas volaron de los estantes de las tiendas de California en tanto millones de clientes se preparaban para vivir sin electricidad durante días ante lo

que Pacific Gas & Electric consideraba un peligro sin precedentes de incendios descontrolados.

La empresa eléctrica anunció que interrumpiría el servicio de 800.000 clientes en 34 condados del norte, centro y zona costera de California a partir ya de la medianoche del miércoles para reducir las posibilidades de que violentos vientos derribaran árboles sobre las líneas de alta tensión durante un período persistente de tiempo cálido, seco y ventoso.

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Se pronosticaba que ráfagas de 56 a 72 kilómetros por hora barrerían una enorme franja del estado, desde la zona de la Bahía de San Francisco hasta el Valle Central agrícola y en especial en las estribaciones de la Sierra Nevada, donde en noviembre un incendio atribuido a las líneas de transmisión de PG&E causó la muerte de 85 personas y prácticamente incineró a la ciudad de Paradise.

El Departamento de Silvicultura y Prevención de Incendios de California dijo haber aumentado su personal en previsión de condiciones climáticas extremas propicias para los incendios.

Los vientos serán los más fuertes y más generalizados que haya sufrido la región en dos años y, dada la magnitud del peligro, no había otra opción más que implementar el mayor apagón preventivo de la historia del estado, informó PG&E.

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“Es el último recurso”, dijo Sumeet Singh, director del Programa de Seguridad Comunitaria en Incendios de la empresa eléctrica.

Sin embargo, la gente debería estar indignada con la medida, dijo el gobernador Gavin Newsom. “Nadie está satisfecho con esto, nadie está contento con esto”, agregó.

La compañía debe mejorar y arreglar sus equipos para que los grandes apagones no sean la norma en el futuro, señaló.

Los incendios en California suelen afectar las líneas de electricidad, por eso se prevén cortes preventivos esta semana. /AFP

Los incendios en California suelen afectar las líneas de electricidad, por eso se prevén cortes preventivos esta semana. /AFP

Restaurar la energía podría demorar hasta cinco días una vez que el peligro haya pasado porque debe revisarse cada centímetro del tendido eléctrico para asegurarse de que no esté dañado o en peligro de generar chispas que inicien un fuego, dijo PG&E.

La noticia se conoció cuando los habitantes de la zona vitivinícola de la región ubicada al norte de San Francisco conmemoraban el segundo aniversario de mortíferos incendios que provocaron la muerte de 44 personas y destruyeron miles de viviendas. San Francisco es el único condado de los nueve de la zona de la Bahía donde la energía no se verá afectada.

Hacia el sur, la empresa Southern California Edison dijo que más de 106.000 de sus clientes de sectores de ocho condados podrían sufrir cortes de energía ya el jueves en tanto se acercaban los vientos de Santa Ana.

Los cortes siguieron a una estrategia instituida después que incendios letales –algunos atribuidos a la caída de líneas de transmisión de PG&E- destruyeron decenas de vidas y miles de casas en los últimos años y obligaron a la empresa a ir a la quiebra debido a juicios por posibles daños y perjuicios por unos 30.000 millones de dólares.

PG&E planeaba cortar el suministro eléctrico de 500.000 clientes entre la medianoche y las 4 de la mañana del miércoles, comenzando hacia el norte y siguiendo a los vientos hacia el sur, ampliando el corte según lo exigieran las condiciones climáticas.

Pero los cortes no se limitaban a las zonas propensas a incendios porque las empresas eléctricas deben desconectar líneas de distribución y transmisión enteras que van a zonas mucho más amplias para minimizar el riesgo de incendios.

Se suspendieron las clases de miles de escuelas y en la Universidad de California, Berkeley, la Universidad del Estado de Sonoma y Mills College.

Carteles de "cerrado" en un parque de Oakland, en California, este martes. Se temen incendios sin control por la sequía y los fuertes vientos. /BLOOMBERG

Carteles de "cerrado" en un parque de Oakland, en California, este martes. Se temen incendios sin control por la sequía y los fuertes vientos. /BLOOMBERG

El Departamento de Transporte de California informó que estaba instalando generadores para evitar cerrar el Túnel Caldecott que une el este de la Bahía con San Francisco y el Túnel Tom Lantos sobre la Ruta Estatal 1 en Pacifica.

“Los túneles no pueden operar sin energía”, tuiteó el Departamento de Transporte.

Compras de apuro

PG&E había advertido de la posibilidad de un corte amplio el lunes, lo que llevó a los habitantes a correr a las tiendas en busca de provisiones para prepararse para el agotamiento de las baterías de los celulares, puertas de garaje automáticas que no funcionarían y heladeras tibias.

En varios supermercados se terminaron las linternas, pilas y botellas de agua. /BLOOMBERG

En varios supermercados se terminaron las linternas, pilas y botellas de agua. /BLOOMBERG

“Esta mañana se nos agotaron los faroles. Los estantes están completamente vacíos”, dijo Howard Gibbs, gerente de Ace Hardware de la ciudad de Lafayette, ubicada 30 kilómetros al este de San Francisco. “Sólo nos quedan algunas linternas y apenas un par de tanques de propano” Los vecinos de la ciudad de Cloverdale en el Condado de Sonoma, que tiene una población de 9.300 habitantes, se preparaban para la posibilidad de no tener electricidad y la caída de internet y las líneas de celulares, como ocurrió durante los incendios de la zona vitivinícola. En ellos, las viviendas de Cloverdale no se quemaron pero los residentes se angustiaron por los familiares que tenían en la zona del fuego al no tener información por la falta de comunicaciones, dijo la alcaldesa Melanie Bagby.

La funcionaria acusó a PG&E de no modernizar sus equipos.

“Es imperdonable que estemos en esta situación”, dijo. “Pagamos las cuentas y le dimos el monopolio a PG&E para garantizar que tuviéramos” energía confiable.

Pero el alcalde de Santa Rosa, Tom Schwendhelm dijo estar agradecido de que PG&E tomara medidas proactivas. Su ciudad perdió el 5% de sus viviendas en el incendio de Tubbs de 2017, que mató a 22 personas y quemó casi 6.000 estructuras en los condados de Sonoma y Napa. Los investigadores del estado determinaron que el incendio se inició en un sistema eléctrico privado y que no era culpa de PG&E.

Las linternas se terminaron en este supermercado de la localidad de Los Gatos, en California, este martes. /AP

Las linternas se terminaron en este supermercado de la localidad de Los Gatos, en California, este martes. /AP

“Prefiero hacer esto que tener que enfrentar lo que enfrentamos hace dos años”, explicó.

Sistemas de emergencia en hospitales

Los hospitales funcionarían con grupos electrógenos de respaldo, pero los generadores de otros sistemas podrían agotarse después de algunos días. Los cortes incluso plantearían el riesgo de que las bocas de incendio no funcionen en un momento de peligro extremo de incendio.

La empresa East Bay Municipal Utility District, que presta servicio a los condados de Alameda y Contra Costa, hace poco invirtió 409.000 dólares para alquilar 29 generadores que comenzarían a usarse al mediodía del miércoles.

“Los generadores de apoyo que tenemos están instalados en las plantas de bombeo que envían agua a las bocas de incendio”, le dijo la portavoz Andrea Pook a The San Francisco Chronicle. “Llenamos los tanques locales lo más que pudimos y nos hemos asegurado de que los generadores estén listos para comenzar a funcionar”.

Los condados activaron sus centros de emergencia y las autoridades exhortaron a la población a tener provisiones de agua para varios días, colocar los medicamentos sensibles como la insulina en lugares frescos, conducir con cuidado porque los semáforos podrían estar apagados, tener el tanque de nafta lleno para emergencias y revisar los alimentos de los freezers y las heladeras para descartar los que estuvieran en mal estado una vez restaurado el suministro eléctrico.

PG&E instaló unos 30 centros comunitarios que ofrecen aire acondicionado, baños, agua en botellas y estaciones de recarga de aparatos electrónicos durante las horas diurnas.

La alcaldesa de Oakland, Libby Schaaf, les pidió a los vecinos el martes que no saturaran las líneas del 911 por motivos que no fueran una emergencia y los exhortó a estar preparados. La ciudad canceló todos los francos de los agentes de policía para prepararse para los cortes de energía.

“Todos conocemos la devastación que pueden causar los incendios”, dijo.

En 1991, un incendio de pastizales arrasó las Colinas de Oakland, causando 25 muertos y destruyendo más de 3.000 viviendas.

PG&E dijo estar informando a los clientes por mensajes de texto y correos electrónicos sobre dónde y cuándo podría cortarse la electricidad. Pero su sitio web, en el que indicaba a la gente que se fijara si su domicilio se vería afectado, no funcionó durante casi todo el martes al verse sobrecargado de visitas.

En la tienda Dollar General de Paradise, la gente compraba velas, bidones de nafta, hielo, linternas, pilas y alimentos envasados, y la tienda se quedó sin heladeras conservadoras el martes a la mañana, dijo el gerente Ben Humphries.

Humphries, que se mudó a Oroville con su familia después de perder su casa de Paradise, dijo que había cierta ironía en las enérgicas medidas que ahora estaba tomando PG&E en la zona, después que la compañía optara por no cortar la energía antes del incendio del 8 de noviembre que arrasó Paradise.

“Entiendo su preocupación. Pero, en mi opinión, es demasiado poco y demasiado tarde. Nuestra ciudad ya se quemó hasta los cimientos”, dijo Humphries.

Fuente: AP

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