Alejandro Sáez, líder del observatorio ALMA: "Ahora vamos a ir por más agujeros negros y las fotos van a ser mucho mejores"

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Sesenta y seis antenas apuntan hacia el cielo en el desierto de Atacama, al Norte de Chile. Allí, a más de 5.000 metros de altura, donde una persona no puede pasar

el día completo por falta de oxígeno, el observatorio chileno ALMA recibió partes de una señal que venía viajando por el espacio hacía más de 55 millones de años.

ALMA, y otros siete observatorios, ubicados en distintas partes del mundo, lograron apuntar hacia ese mismo lugar, convertirse en una gran lente del tamaño de toda la Tierra, y obtener así por primera vez la foto de un agujero negro, un fenómeno postulado como conjetura teórica por Albert Einstein, pero que nunca antes había sido visto.

ALMA. El observatorio chileno, es el más grande del mundo. Windfall Productions

ALMA. El observatorio chileno, es el más grande del mundo. Windfall Productions

A cargo de ALMA -"Atacama Large Millimeter/submillimeter Array", el observatorio más grande del mundo- está un chileno de 41 años, formado como ingeniero eléctrico. Habló en exclusiva con Clarín.

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- Empecemos por lo más técnico. ¿cómo hicieron los telescopios para obtener una imagen de un suceso que pasó hace 55 millones de años?

- Lo que pasa es que el agujero negro es muy pequeño en términos relativos. Se necesitaba un telescopio del tamaño de toda la Tierra. De otra manera no es factible observarlo desde acá. Los telescopios no son lo suficientemente grandes para ver un objeto tan pequeño. Entonces lo que hicimos fue un truco. Usar telescopios en distintos puntos de la Tierra y convertirlo en una gran lente. Estos telescopios ya existían, venían trabajando con su propios proyectos. Tenían la ventaja de que ya trabajaban a la misma frecuencia

Primera fotografía de un agujero negro.

Primera fotografía de un agujero negro.

- ¿Cómo que un agujero negro es pequeño?

- No, es muy grande. Es más grande incluso que nuestro sistema planetario. Lo que digo es que es pequeño en términos relativos, porque está muy alejado. Lo que se ve en la foto está a 55 millones de años luz de distancia. Es decir, que captamos algo que pasó hace 55 millones de años, en la época de los dinosaurios.

En acción. Alejandro Sáez tuvo la misión de adaptar técnicamente las antenas chilenas a la red mundial.

En acción. Alejandro Sáez tuvo la misión de adaptar técnicamente las antenas chilenas a la red mundial.

- ¿Qué puede haber ahora en ese lugar en donde se obtuvo la imagen?

- Es muy difícil saberlo. Lo que pasa es que los agujeros negros son fenómenos que se escapan a las intuiciones de los seres humanos. No es que allí hubo una localización geográfica habitual, de las que conocemos. La densidad de la materia es tan extrema en los agujeros negros que los fenómenos físicos son distintos. Están más allá de nuestra intuición. Es todo tan denso, hay tanta masa, que la luz no puede escapar. Entonces, sólo podemos hacer conjeturas acerca de lo que hay ahora. Si nosotros nos acercáramos a un agujero negro directamente nos desintegraríamos. Está todo más allá de lo que nuestros sentidos han percibido hasta ahora.

ALMA. El observatorio chileno, es el más grande del mundo. Windfall Productions

ALMA. El observatorio chileno, es el más grande del mundo. Windfall Productions

- ¿Cuál fue tu función dentro de la red de telescopios?

- Hace 10 años me invitaron a participar del proyecto. Yo era un joven que, como muchos jóvenes, le dicen a todo que sí, sin mucha reflexión. Y me involucré sin pensarlo. Lo que teníamos que lograr era que todos los radiotelescopios de la red pudieran observar igual desde el punto de vista del software y del hardware. Había que adaptar las funciones. En especial, yo tenía que hacer la propuesta científica y tecnológica para poder introducir a ALMA en el proyecto. ALMA es de un consorcio japonés, europeo y americano en coordinación con el gobierno de Chile. Hice mi propuesta técnica y fue aprobada. Lo terminamos hace unos 5 años, pero ahí tuvimos que hacer verificaciones. Ver que hiciera lo que se le pedía. Que funcionase como parte de la red.

La red de telescopios globales Event Horizon Telescope (EHT). Transformó a la Tierra en una gran lente y logró la primera foto de un agujero negro.

La red de telescopios globales Event Horizon Telescope (EHT). Transformó a la Tierra en una gran lente y logró la primera foto de un agujero negro.

- ¿Cómo es el observatorio ALMA?

- Es un radiotelescopio. Son antenas. Está en la Cordillera de los Andes, a 5.000 metros de altura, en condiciones muy hostiles, con un frío extremo. Con déficit de oxigeno. Te sentís muy mal ahí. Es bastante complicado. El centro de operaciones (científico y reparaciones) está ubicado a 3.000 metros de altura. Pasar un día completo en ALMA es inviable, afecta la salud.

ALMA. El observatorio chileno, es el más grande del mundo. Windfall Productions

ALMA. El observatorio chileno, es el más grande del mundo. Windfall Productions

- ¿Para qué sirve tener una foto de un agujero negro?

- Hasta ahora eran la solución de concepto de una ecuación de la Teoría de la Relatividad, que nos decía que podía existir algo como esto. Pero era una conjetura, teórica. No se había observado. Ahora, por primera vez se logró sacar una imagen, en una constelación determinada y ver que estos objetos existen y tienen la forma que había sido predicha por la teoría. Es muy apresurado decir si esto es un hito histórico, es necesario ponerlo en perspectiva. Hubo revoluciones que cambiaron nuestra existencia y que nos dimos cuenta mucho tiempo después. Por ejemplo cuando Galileo observó a Júpiter y vio que tiene lunas o los planetas con sus estructuras, antes se veían solo puntos. Eso abrió mundos nuevos. Acá pasa lo mismo. Expandimos nuestra capacidad de visión. Vamos a encontrar nuevos mundos para hacer ciencia.

- ¿Cómo sigue este proyecto? ¿Cuáles son los próximos pasos?

- En teoría, cada galaxia debería tener su agujero negro. Vamos a mejorar la calidad de la imagen, aumentar la definición y buscar la posibilidad de ver otros agujeros negros, para tener más información y conocimientos de cómo se comporta la naturaleza a gravedad extremadamente alta. Esto es imposible hacerlo con un experimento en la Tierra. Vamos a incorporar nuevas estaciones y aumentar la frecuencia de las observaciones.

En acción. Alejandro Sáez tuvo la misión de adaptar técnicamente las antenas chilenas a la red mundial.

En acción. Alejandro Sáez tuvo la misión de adaptar técnicamente las antenas chilenas a la red mundial.

- Trabajaron 10 años para llegar a la foto. ¿En algún momento pensaste que quizás nunca llegarías a verla?

- Soy un optimista irracional, siempre supe lo íbamos a ver. El proyecto estuvo muy bien pensado. Nunca tuve duda que se lograría el objetivo, aunque en algún momento la ansiedad me pasó por encima. Había experimentos anteriores. Con menos antenas se habían hecho observaciones. Pero se necesitaba mucha mas precisión. En este sentido, el aporte de ALMA fue crítico.

- Cuando estudiaste para ingeniero eléctrico, ¿pensaste que ibas a estar involucrado en esto?

- No, jamás. A mí me gustaba hacer circuitos electrónicos, robots, arreglar lo que se descomponía en mi casa. En ese momento el panorama era muy sombrío en Chile. La única posibilidad laboral que veía era trabajar para las empresas de telecomunicaciones, pero no era muy interesante para mí. Me involucré en proyectos fuera del país, que me permitiera hacer desarrollos propios en electrónica. No me interesa implementar tecnología de otros. Por suerte pude salir del país y trabajar en desarrollo

ALMA. El observatorio chileno, es el más grande del mundo. Windfall Productions

ALMA. El observatorio chileno, es el más grande del mundo. Windfall Productions

- ¿Por qué Chile está entre los pocos países que participan?

- Ayuda el contexto. Hay apoyo del Estado para que se instalen antena. Y estabilidad política, que permite que estos proyectos de largo plazo tengan continuidad. Acá cuando hay cambio de gobierno entre coaliciones se mantiene el mismo enfoque en ciencia y tecnología. Es una garantía a largo plazo de que no va a haber cambios. Eso los inversores extranjeros lo miran.

El hallazgo contado desde adentro

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El proceso que llevó a que científicos de diversos países capturaran la primera imagen de un agujero negro es retratado en "Cazadores de agujeros negros", un documental realizado por Smithsonian Channel. Se verá pronto por televisión.

Dirigido por Sheperd Doeleman del Centro de Astrofísica Harvard & Smithsonian, el equipo del proyecto Event Horizon Telescope (la red global de telescopios que capturó la imagen del agujero negro), reúne a los científicos más sobresalientes del mundo.

"Cazadores de agujeros negros" fue producido por Windfall Films para Smithsonian Networks en asociación con BBC, NHK, Canal+ y N24.Carlo Massarella y Dan Kendall son los productores ejecutivos, y Henry Fraser es productor y director.